幸运飞艇:打造“银河舰队”,他们还要成为首家批量生产自动驾驶

打造“银河舰队”,他们还要成为首家批量生产自动驾驶汽车的公司

按:去年拿了 10 亿美元被通用“招安”后,自动驾驶创业公司 Cruise Automation 终于有大动作了,它们的自动驾驶“银河舰队”今年就将正式在美国多座城市上路。不过在被问到要幸运飞艇精准计划如何实现无人驾驶这一远大目标时,Cruise 却三缄其口。

一周之前,Cruise 的自动驾驶打车服务 Cruise Anywhere 正式在旧金山上线,不过现阶段只针对公司员工特供。Cruise 表示,只要员工身处旧金山,任何时候都能通过手机应用叫到车。

眼下,Cruise 的技术和测试策略主要来自公司天才创始人兼 CEO Kyle Vogt,这位麻省理工的高材生已经连续创立了2家 10 亿美金的创业公司,而他现在才刚刚 31 岁。在公司运营和长期规划上,Cruise 则主要依靠另一位创始人 Daniel Kan 的商业头脑,他现在是公司的 COO。

今年年初,Cruise 表示未来五年内它们的员工人数将突破 1100 人,此外还会对旧金山的研发中心投资 1400 万美元。到时,Cruise 的规模就可与通用在密歇根的研发总部媲美了。

眼下,通用还在加紧生产 130 辆 Bolt 自动驾驶电动测试车,这轮新增之后, Cruise 在旧金山、斯科茨代尔、亚利桑那和沃伦的测试车队将拥有 180 辆测试车。据(公众号:)了解,今年 1 月开始生产 Bolt 自动驾驶电动测试车后,通用还顺势成了世界上首家拥有批量生产自动驾驶汽车能力的公司。

除了为 Cruise 提供资金和各种资源,通用也没有对 Cruise 设限,这家新创公司可以保留自己的公司文化。

Cruise 暂未披露旗下自动驾驶打车服务到底何时正式商用。不过,IHS Automotive 认为,各家厂商的商用版自动驾驶打车服务最早将于 2021 年正式上线。

接下来,我们就对 Cruise 的自动驾驶测试计划进行详细解读。

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业内消息显示,Cruise 正在自动驾驶车队测试大量新技术,而它们选择旧金山、沃伦和斯科茨代尔三座城市,也是因为这里有高等学府(能提供大量工程师),同时这三座城市气候和行驶状况差异较大,其中斯科茨代尔有炎热的夏季,沃伦有漫长的寒冬,而旧金山的街道则依山而建,异常繁忙且时常有有轨电车穿行而过。

通用汽车主席(右)与 Cruise 两位创始人合影

最近,Cruise 也在大肆招聘,其中沃伦的一个职位名为“自动驾驶汽车训练师”。这个职位将负责监控车队的行驶表现、记录日志软件数据、路况、自动驾驶系统表现等信息。随后,训练师还必须分析这些收集来的数据并将它们重新“灌”回车里来提升车辆的自动驾驶能力。

今年早些时候的一个招聘广告则显示,Cruise 正在开发和测试 3D 地图。3D 地图能为车辆提供详细的路标、信号灯和路况等关键信息,车上的神经网络计算机则会将这些信息与实时获取的可视数据进行对比。招聘广告显示,未来 Cruise 的 3D 地图将覆盖 100 多座城市。

对于正在测试的硬件,Cruise 一直非常神秘,它们到底准备怎么用这些硬件也是个未知数。从已经曝光的图片来看,Cruise 的 Bolt 测试车也搭载了昂贵的 LiDAR,其供应商可能是 Velodyne。

不过,Cruise 对自己使用的 LiDAR、摄像头和雷达等硬件的来源秘而不宣,未来它们是否会改用其他产品更是让人摸不着头脑。来自 Mobileye 的消息显示,Cruise 的测试车与英特尔处理器和 Mobileye 摄像头全天幸运飞艇计划并无瓜葛。因此 Cruise 用到的零部件要么来自其他供应商(如英伟达阵营),要么就是自行设计生产的。

当然,这一切在最后量产时都可能会改变,毕竟 Cruise 的 Level 4 自动驾驶汽车是面向大众市场的,而且政府相关法律的落地还需要多年时间,因此到时 Cruise 可能会转向更加实惠的 LiDAR 产品。不过现在,它们肯定还会继续使用最顶尖的 LiDAR(也最贵)来做测试。

除了 LiDAR,自动驾驶汽车另一个最重要也是研发难度最高的部分是神经网络。神经网络是车辆的大脑,它让自动驾驶汽车有了思考和决断能力。借助自己丰富的研发经验,Vogt 可能在 Cruise 的神经网络开发中扮演了重要角色,这家不差钱的新创公司甚至不会像其他公司一样依赖英伟达(两家公司并未公开合作关系)。

有趣的是,虽然 Cruise 的车队声势浩大,但它们在加州的自动驾驶测试总里程只有 9776 英里,而 Waymo的自动驾驶测试车光 2016 年就在加州狂奔了 63 万英里。此外,宝马、日产和福特的测试里程也都比 Cruise 多得多。

从不炒作,只拿实力说话的 Cruise

虽然一直保持神秘,但 Cruise 偶尔也会在 Twitter 上放出几张照片或视频来吸引眼球。针对自动驾驶项目,Cruise 还举办过几次媒体发布会。一直低调行事的 Vogt 则更加直接,他在接受 TechCrunch 采访时甚至暗讽一些自动驾驶新创公司只会搞噱头玩营销,其实手上根本没什么真材实料。与那些擅长炒作的公司相比,Vogt 更喜欢用测试视频来证明自己。同时他强调 Cruise 会专门找那些老司机都难以驾驭的复杂街道做测试,而累积更多自动驾驶里程并不是它们的主要任务。

“我们不常谈起自动驾驶测试里程,因为 Cruise 更喜欢直接把车辆扔进那些棘手的驾驶环境中去,旧金山闹市区就是最好的测试场。我们在不断加快循环反馈的过程,如果测试车搞不定某种情况我们就会尽快在实验室对其进行升级,然后到老地方再次来过。”Vogt 解释道。

最近,Cruise 还展示了员工用 Cruise Anywhere 应用呼叫 Bolt 自动驾驶测试车的视频。从视频来看,这项服务跟 Uber 或 Lyft 十分相似,只不过来接乘客的换成了自动驾驶汽车。当然,现阶段驾驶席上还是会坐着技术人员以防万一(也是加州的法律规定)。

在今年 4 月份发布的一段视频中,Cruise 则展示了旗下自动驾驶汽车在夜晚的旧金山闹市区行驶的状态,在长 20 分 45 秒的视频中,技术人员没有碰一下方向盘。途中,它还遵章守纪,见到红灯和停车标志就乖乖停下,礼让行人或给其他车辆让行更是毫不含糊,这辆测试车甚至还躲过了一只淘气的浣熊。

在更早的一段视频中,Cruise 的测试车则克服了旧金山最复杂的路况,驾驶水平一点不比老司机差。

在视频中,测试车不但顺利绕过了一个标识不清晰的建筑工地,还曾尝试超过一辆停着的大巴,但发现大巴启动后,它又选择继续紧跟大巴行驶。对 Cruise 的测试车来说,旧金山的自行车大军也不是问题,它会大度的让骑车人先过。在一个路口看到一只慢悠悠过路的鸽子后,测试车也选择了礼让。

Cruise 到底行不行?

Vogt 是个正经的工科男,他曾与两名工程师彻夜奋战,只为让一辆奥迪 S4 学会自动刹车和转向,而这一夜帮他获得了风投的 430 万美元种子轮投资。不过,他的新东家通用则是来自相对保守汽车产业的保守巨头。从现在的情况来看,这对貌似冰火不相容的合作伙伴处的还不错,通用并没有随意插手 Cruise 的研发工作。

通用任其自由发展的政策也给了 Cruise 这种结果导向型公司充分的发挥空间,Vogt 一上来就开除了那些传统的市场营销人员,他在乎的是能否开发出真正的自动驾驶打车服务网络,而不是给整个行业带来一股假热潮。从 Cruise 现在的表现来看,它们走的还挺顺利。

未来,希望我们能见到越来越多的 Cruise 测试车行驶视频,也许用不了几年就会有一个强大的 Uber 竞争者诞生。

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